Istanbul

Grappig hoe je visie op een land verandert als je een land bezoekt en zelf met mensen praat en een mening vormt. Even niet alleen de krant en sociale media maar eigen waarneming en praten met de betrokkenen zelf deze keer. Voordat dat ik naar Istanbul vertrok was het mijn plan te onderzoeken hoe de Turken omgaan met hun huidige interne problemen zoals de toenemende macht van Erdogan, de toenemende rol van de Islam in het openbare leven en de problemen aan de grens met de strijdende partijen in Syrië.imageDaar heb ik in Istanbul allemaal niet zoveel van gemerkt. Wat ik aantrof was een redelijk liberale en welvarende samenleving, relatief weinig armoede, goed openbaar vervoer, mooie musea en prachtige historische gebouwen. En vooral veel vriendelijke en aardige mensen die hard bezig zijn er wat van te maken. Waar kom je dat nog tegen dat mensen voor je opstaan in de tram? In het Has Han Galata Hotel was het erg plezierig vertoeven en de  vrouwelijke hotel manager Zeynep Inanc deed erg haar best voor ons, we kwamen haar nog tegen in de kroeg die ze aanbevolen had, was erg gezellig daar! Als je naar Instanbul gaat moet je zeker dit hotel boeken!

imageHet gaat dus goed met Istanbul, als je bijvoorbeeld in de Bazaar rond loopt zie je dat de meeste shops goed zijn gevuld, de verkopers er netjes bijlopen en allemaal een mooie smartphone hebben om de tijd te doden. Je ziet maar heel weinig burkas in Istanbul, hoofddoekjes iets meer maar die vormen zeker geen meerderheid en sommige zijn juist erg sexy… Diverse moskeeën bezocht maar ook daar meer touristen dan gelovigen en in het Topkapi paleis, waar de mantel en de voetafdruk van Mohammed te vinden zijn, is het überhaupt niet druk en heb ik geen burka’s gezien, toch een officiële heilige plaats voor de Islam.

Rond lopend in de moskeeën, paleizen, musea en straten van Istanbul sta je versteld aan de rijkdom aan historie en cultuur en de enorme veranderingen die er in de loop der eeuwen zijn geweest. Vanwege de strategische positie aan de Bosporus is Istanbul steeds middelpunt geweest van oorlogen en conficten en dat heeft de stad gemaakt wat het nu is. Als je je in de geschieden verdiept besef je dat ‘stabiliteit’ niet een van de sterke kanten is van Istanbul: Istanbul is het religieus episch centrum van Europa en verandering behoort bij de aard van Istanbul.imageDeze week vond de verplaatsing van het graf van Suleyman in Syrië plaats, de man die het Osmaanse rijk groot maakte maar ook de man die de architectuur en cultuur In Istanbul stimuleerde. Als je in Istanbul rondloopt kan je de resultaten hiervan nog zien. In Turkije is men erg trots op deze eigen cultuur dus deze actie van de regering Erdogan wordt hier erg gewaardeerd.

Erdogan streeft naar een machtige Turkse staat gebaseerd op een gematigde Islam met eigen historische roots, je kunt je afvragen of dit zo slecht is als alternatief voor de opkomende extremistische Islam een stukje verderop. Erdogans beleid heeft twee peilers: desecularisering van de samenleving en het beperken van de politieke rechten van burgers: politici van andere partijen worden momenteel in Turkije monddood gemaakt en journalisten vervolgd.imageEr is veel verzet tegen het beleid van Erdogan vanuit de samenleving: tijdens ons bezoek waren er meerdere demonstraties in Istanbul, Zo gingen In Istanbul afgelopen weekend mannen in minirokjes de straat op om te protesteren tegen seksueel geweld tegen vrouwen naar aanleiding van de moord op de Turkse studente Ozgecan Aslan. En een voormalige Miss Turkije wordt mogelijk vervolgd voor het beledigen van Erdogan en hangt twee jaar cel boven het hoofd. Merve Buyuksarac had een satirisch gedicht over Erdogan gedeeld op Instagram, alleen het delen op sociale media is dus al strafbaar. Tevens zijn er wetten in voorbereiding die tegen democratische  principes ingaan zoals het recht op een advocaat als je opgepakt bent..

Alles overziend ben ik positief over de Turkse samenleving, Erdogan kan wel veel willen maar de Tukse samenleving kan een stootje hebben en heeft genoeg veerkracht om excessen te bestrijden. Europa moet de dialoog met Turkije open houden,  simpel gezegd omdat de blik van de Turken gericht is op het westen en niet het oosten, iedereen die ik sprak heeft wel een broer of oom die in Duitsland of Nederland heeft gewerkt, over de Islam begint echt niemand die ik tegen kwam. Over water en brood praat je ook niet, het is er gewoon…

De Galatabrug in Istanbul

image

Ik was ervoor gewaarschuwd. In het vliegtuig naar Istanbul had ik nog snel ‘De brug’ van Geert Mak uitgelezen en gelezen over de gevaren van het oversteken van de Galatabrug vlak bij ons hotel aan de voet van de Galatatoren. Meteen na aankomst s’avonds een wandeling over de brug gemaakt en ons verbaasd over de talloze vissers die op de brug in het donker en de kou stonden te hengelen en de sissende obers die ons in de restaurants op het benedendek van de brug naar binnen probeerden te lokken. Weer even oefenen nonchalant de andere kant op kijken… Het valt allemaal wel mee meneer Mak!

Vanmorgen stalend mooi weer en tijd voor een stadwandeling aan de overkant van de rivier, de vissers stonden nog steeds te vissen op de brug. Voor ons liep een schoenenpoetser die vlak voor mijn neus een schoenenborstel liet vallen, behulpzaam maakte ik hem daarop attent. Daar was hij erg blij mee en spontaan bood hij aan mijn schoenen te poetsen. De broer van deze schoenpoetser, die toevallig ook in de buurt was, zou meteen die van mijn vrouw even doen, kwam dat even goed uit! Waarom ook niet dacht ik, het zal wel wat kosten maar mijn schoenen konden best een professionele opknapbeurt gebruiken! Tot dan alles gezellig en leuk, wat een aardige jongens!

Plots werden we met zijn allen tegen de grond gewerkt, op vrij aggresieve manier waren er een paar potige mannen op ons gesprongen die de spullen van de schoenpoetsers afpakten en de jongens in een blauw anoniem busje gooiden. Maffia. broodnijd, ruzie in de familie, PKK? Van alles gaat door je heen, het ging vrij snel allemaal. We werden keurig door de politie na afloop van de actie gebriefd, dit ging om een criminele bende oplichters, of we al geld kwijt waren en aangifte wilden doen? En de welgemeende excuses namens de Turkse politie!

We waren niks kwijt dus daar zagen we van af, eigenlijk was ik er al een beetje van uitgegaan opgelicht te worden en als het dan toch moet is dit best wel een leuke manier met gratis als toegift deze politieactie! Ik heb een jaar geleden meegedaan aan een Internationale politietraining dus weet hoe zo’n actie werkt, die jongens weten wat ze doen. Toen we verder liepen op de brug zagen we een andere schoenenpoetser voor ons lopen en plots verloor deze ook zijn schoenenborstel, toeval bestaat! Toch maar niet op ingegaan hoewel hij vreemd naar onze half gepoetste schoenen stond te kijken…

Nog geen 24 uur in Istanboel en zeer de moeite waard, je krijgt waar voor je geld en ik hoop dat we nog meer van deze avonturen mee mogen maken!

 

Onderhandelen met Poetin

image

Februari 2014.

Aan de Oostgrens van Europa stapelen de problemen zich op: oorlog in de Oekraïne, annexatie van de Krim door Rusland, een nieuwe regering in Griekenland die af wil van de torenhoge schulden, economische problemen in Rusland veroorzaakt door tegenvallende olieinkomsten en de economische boycot door de VS en EU, het zich afwenden van Europa door NAVO partner Turkije en, last but not least, oorlog aan de zuidgrens van Turkije in Syrië en Irak. Al deze problemen spelen zich af in het gebied rond de Zwarte Zee, een gebied dat al lang het middelpunt is geweest van de strijd tussen Rusland en de Nato, zie hieronder de machtverhoudingen in 2008, in zeven jaar tijd is er hier veel veranderd!

image

Eigenlijk gaan de onderhandelingen in Minsk niet alleen over de Oekraïne maar over het opnieuw formuleren van de onderlinge verhoudingen binnen Europa en daarbij speelt de frustratie van Rusland over hun afnemende invloed in de wereld en een crusiale rol. En als je onderhandelt moet je dit doen vanuit het hele perspectief van Rusland en de problematiek rond de Zwarte Zee in het byzonder: de belangrijkste verbinding met de Middellandse Zee.

Over de Oekraïne ben je in Minsk snel uitonderhandeld als Poetin geen zicht krijgt op een resultaat dat goed valt bij de eigen achterban en hij alleen onder dwang van sancties zijn beleid moet gaan aanpassen: dat gaat hij niet doen. En voor het duo Varoufakis-Dijsselbloem geldt hetzelfde: beide moeten met een oplossing thuis komen waarbij er een perspectief is op een oplossing van de Griekse schulden problematiek, geen resultaat levert voor beide partijen grote problemen op.

De onderhandelingen in Minsk over de oorlog daar worden gevoerd vanuit een deelperspectief, het militaire, met als doel het realiseren van een staakt het vuren. Dat gaat niets worden vrees ik. Als je gaat onderhandelen moet je ook iets meenemen en voor zover we weten hadden Hollande en Merkel niks anders mee genomen dan moreel gezag en goede wil, zo werkt dat niet bij de machtspoliticus Poetin!

image

image

De rol van Poetin in dit proces is cruciaal, hij is de enige factor van belang die iets voor elkaar kan krijgen en die machtsmiddelen en invloed in de regio heeft. Poetin’s macht is voornamelijk gestoeld op de steun die hij krijgt van de Russische elite voornamelijk rijk geworden door concessies met betrekking tot olie en gaswinning. En die olie en gas worden verkocht aan het Westen via leidingen die door de Oekraïne lopen, de problemen tussen de Oekraïne en Rusland zijn destijds begonnen met ruzie om de gasprijs die voor de onafhankelijkheid voor Oekraïense afnemers gesubsidieerd werd door Rusland. Daar licht dus ook de zwakte van Rusland, zonder deze inkomsten heeft de elite in Rusland een probleem.

image

Niet toevallig dus dat het huidige conflict zich afspeelt in het gebied waar de belangrijke pijleiding naar Ankara doorheen loopt, als Rusland de kraan naar de Oekranine dicht draait blijft deze verbinding gezien de huidige frontlijn onder Russiche controle. Begin 2014 heeft Poetin een lucratieve deal met Turkije gesloten om een nieuwe gasleiding door Turkije af te sluiten waar per jaar 63 miljoen m3 door heen kan en Turkije er zelf een gedeelte mag houden met 15% korting. Nu nog een deal met Griekenland en de verbinding met de rest van Europa loopt niet meer via de Oekraine…

image

Met dit in het achterhoofd begon Poetin aan de onderhandelingen en hij wist dus precies wat hij wilde hebben: zeggenschap over dit gebied. Hierboven en een foto gemaakt aan het begin van de onderhandelingen in Minsk en je kunt zien aan de lichaamstaal en opstelling van de stoelen hoe de verhoudingen liggen: Poetin torent zelfbewust boven zijn andere gesprekpartners uit en de EU zit lager, gezamenlijk en zichtbaar ongemakkelijk, op een bankje. Voor zowel Europa, de VS en Rusland zou een ding voorop moet staan: stabiliteit in de onderlinge verhoudingen, we kunnen het ons niet permitteren dat het aan onze Oostgrens uit de hand loopt. Dat betekent dus ook het herformuleren van de tanende invloed van Rusland in de region en ze weer macht en invloed geven, en dat is in Poetins visie politieke macht gebaseerd op economische macht.

Als je met Poetin gaat onderhandelen moet je dus ook over deze zaken praten, wellicht aan de orde geweest maar ik heb er niks over gelezen. wat het ook lastig maakt is dat Poetin niet met een partij onderhandelt maar met leiders van een conglomeraat van landen en steeds wisselen personen, dat maakt het allemaal erg ingewikkeld en lastig. Daar komt nog bij dat Rusland eigenlijk helemaal niet bij zoveel conflicten wereldwijd betrokken is en alleen rommelt en strijd voert aan de landsgrenzen, heel doorzichtig. Ons kleine Nederland doet mee aan tal van missies en de US voert oorlog op tal van fronten, daar hebben ze de fagelopen jaren ook hun middelen aan aangepast. Militair is Rusland veel kleiner dan de VS en zelfs als China en ongeveer even groot als de UK of Frankrijk. Maar als je wapenarsenaal alleen afgestemd is op het bewaken en uitbreiden van de landsgrenzen heb je minder capaciteit nodig, dus tanks en manschappen in plaats van onderzeeërs en drones.

Wat in ieder geval wel duidelijk is geworden na een nacht onderhandelen in Minsk is dat Poetin de touwtjes momenteel in handen heeft, zijn positie is na Minsk alleen maar verstrekt en hij heeft er eigenlijk gratis een bufferzone bij gekregen waarbinnen de separatisten hun gang kunnen gaan. En, toevallig of niet, maar door het onderhandelingsresultaat heeft Poetin in een klap weer controle over de belangrijke pijpleiding van Vovonezh via Rostov naar Ankara en Baku, volgens mij dus zijn echte agenda!

Samenvattend komt het er op neer dat Poetin onderhandelt vanuit een duidelijke economische doelstelling en Merkel en Hollande vanuit het perspectief van de zelfbeschikking en de mensenrechten, gaat niks worden dit bestand!

November 2017. 

We zijn anderhalf jaar verder en er is veel gebeurd: Trump is gekozen in de V.S., Poetin heeft zich de laatste tijd rustig gehouden aan zijn grenzen maar is wel  actief geworden in Syrië in de strijd tegen IS, IS zelf is  verslagen in Syrië en Irak, Turkije heeft ruzie met Europa en wil de invloed van de Koerden terugdringen en Saudi-Arabië heeft een nieuwe kroonprins Mohammad bin Salman en problemen aan de zuidgrens met Yemen en Iran. Het lijkt erop dat twee nieuwe coalities zich aftekenen zoals uit onderstaand plaatje blijkt en de sleutel voor beide ligt in Syrië  waar Rusland een solide basis heeft en na het verdwijnen een sjiitische corridor tussen Syrië en Iran is ontstaan, iets wat Turkije en Israel met lede ogen aanzien.

Een explosieve situatie met een nieuwe 32-jarige kroonprins in Saudi-Arabië die net binnenlands zijn machtspositie verstevigd en die erop gebrand is de toegenomen invloed in de regio terug te draaien. Deze week kwamen er berichten  dat premier Hariri van Libanon door de Saudi-Arabië wordt vastgehouden vanwege zijn pro Hezbollah standpunt en verschillende staten hun burgers opgeroepen hebben weg te gaan uit Libanon.

Het oeroude conflict tussen de sjiieten en soennieten in het Midden Oosten is de moeder van alle problemen daar, voeg daar de oliebelangen bij, de internationale coalities en de al opgebouwde militaire slagkracht ter plaatse en dan heb je een explosief mengsel.

20 Januari 2018.

Turkije is vandaag begonnen met het bombarderen van Afrin in Noord Syrië en heeft tevens aangekondigd met grondtroepen Syrië in te vallen onder de verhullende naam ‘Operation Olive Branch’ in deze tot nu toe niet bij de oorlog betrokken enclave waar de Koerden de dienst uitmaken. De olijftak staat voor vrede en de streek rond Afrin staat bekend om de hoge kwaliteit van de olijfolie. Een goed gekozen naam dus maar hier is volgens mij meer aan de hand. Turkije doet al een tijdje veel moeite de oliepijpleiding tussen Kirkuk en Ceyhan te herstellen, die in de strijd met ISIS flink beschadigd is, en voor een groot deel door door Koerden bezet grondgebied loopt. En om die infrastructuur weer op te bouwen moeten ze door een stukje van het Koerdische gebied dus dat zou wel eens het belangrijkste doel kunnen zijn van deze operatie: het gaat Turkije echt niet om de olijfolie maar om deze oliepijpleiding. Erdogan heeft al aangekondigd dat het volgende doel Manbij zal zijn.

Dat het om meer gaat dan alleen Afran blijkt wel uit deze foto op de twitter account @OliveBranchOp die al sinds oktober 2017 in de lucht is, en waarop de Turkse militaire leiding niet voor niets voor een landkaart van het hele Koerdische gebied zit: dit is een al langer gepland actie die bedoeld is de strategische belangen van Turkije in de regio veilig te stellen nu ISIS verslagen is en die wordt gesteund door Rusland die haar troepen uit dit gebied heeft teruggetrokken. De diplomatieke fase voorafgaande aan deze militaire operatie is waarschijnlijk begonnen eind november toen Poetin Erdogan en President Rouhani van Iran in Sotsji ontving en waar afspraken zijn gemaakt over Syrië waarna Poetin  in een onderonsje met Asad van Syrië een en ander verder afgestemd heeft. Nu gevolgd dus door de militaire en propaganda operatie die Turkije in staat gaat stellen deze lucratieve oliepijpleiding weer operationeel te krijgen. Onderstaand plaatje staat op de Operation Olive Branch twitter account en geeft Turkijes geografische ambities ten aanzien van een veilige zone weer.

Arme Syriers en Koerden, weer gaan er slachtoffers vallen en worden zij de dupe van de machtspolitiek van Rusland, Iran en Turkije die hun oliebelangen willen veilig stellen. En de US en Europa die dit laten gebeuren omdat dit ze eigenlijk wel goed uitkomt en die hun voormalige Koerdische bondgenoot laten vallen die cruciaal is geweest in de grondoorlog tegen ISIS.

15 februari 2018.

Huurlingen van het Russische bedrijf Wagner hebben vergeefs geprobeerd een olierafinaderij bij Deir al-Zor te veroveren op de Koerden. Twee konvooien met tanks en andere militaire voertuigen werden door de Amerikanen met groot materieel aangevallen en met succes: meer dan 200 doden waaronder veel Russen. Het bedrijf Wagner is onderdeel van Jevgeni Prigozjin’s bedrijf Evro Polis dat een contract met het Syrische staatsbedrijf General Petroleum Corp. heeft afgesloten over de exploitatie van de olievelden die werden veroverd op Islamitische Staat waarbij zij 25% van de opbrengst krijgen. De strijd om de olievelden, de rafinaderij en pijpleidingen wordt dus in volle hevigheid waarbij dus nu ook de VS en Rusland via dit huurlingen bedrijf met elkaar slaags zijn geraakt. De Russische regering ontkennen natuurlijk enige betrokkenheid bij Wagner maar volgens The Moscow Times worden de gewonde huurlingen verzorgd in ziekenhuizen in Moskou en Sint Petersburg. De reactie van Russische Ministerie van Buitenlandse Zaken hierop: “Disseminated reports about hundreds, dozens of dead Russians is classic disinformation”.

Ondertussen rukken de Turkse troepen op naar Manbij waar eveneens onder bescherming van de Amerikanen de Koerden de dienst uitmaken. Als de Turken de aanval openen zou eveneens een confrontatie tussen de Turken en de US kunnen ontstaan en dan heb je voor het eerste de situatie dat de ene Navo partner de andere aanvalt. Niet voor niets is Rex Tillerson vandaag dan ook op bezoek bij Erdogan om te proberen dit te voorkomen, hij kan er dan op de actie bij Deir Ezzor wijzen om de Turken op de consequenties te wijzen. Te laat denk ik, de strategische allianties zijn al eerder gesmeed, de belangen te groot en teveel partijen van buiten Syrië betrokken om het tij te keren vrees ik.

Overigens lijkt het erop dat de Turkse Strijdkrachten lijken naast Afrin een tweede front hebben geopend in de buurt van Cyprus waarbij ze willen voorkomen dat Griekenland naar aardgas zoekt in de Middelandse Zee. Het Turkse leger noemt deze acties ‘Operatie Middellandse Zee Schild’. In totaal doen 24 Turkse schepen mee met aan deze Turkse operatie tegen een ander lid van de NATO.

 

The Social Media Strategy of ISIS

If you look at the use of social media by the Islamic State from a religous, business and marketing perspective you can see big changes recently in their operations which tell us something about their performance: ISIS (further called IS) is losing momentum and has big internal problems!imageAbove a painting of the French painter Jean Fouquet painted 500 jears ago of a beheading, not much changed since then! What’s essential on this painting is that four groups are presented: 1) the victims, 2) the executioners, 3)  the ones on the horses presenting the elite class giving the orders and 4) the masses watching and agreeing on what is happening.

If you watch the video published this week of the execution of the Jordan pilot Moaz el-Kassasbeh taken hostage by IS you can see:

  • On the video you only see the victim and the executioners, no civilians or persons presenting the people or religous leaders are shown. This is very strange because the reason all this is done has religous context, why are they excluded? Who is the boss and where is he?
  • Probably the objective of this project was not to kill someone but to create a video to be published on social media causing maximum exposure and big impact on the viewers, the brutal execution was needed to get more media attention because the public was getting used to old way of killing…
  • In stead of only one person doing the execution now a lot of people are acting in the video and they all are dressed the same, probably to give the impression of a well organised army. While IS soldiers in the past were easy recognisable, they did not care, now the soldiers are not recognisable, they want to impress us by the numbers.
  • The person who did the beheadings until now in the videos is missing, what happened to him? There are a lot of rumours going around on what happened to IS fighters who wanted to leave IS or did something illegal according to IS, IS is not only cruel to outsiders but also to the ones not commited to the severe sanctions when trying to leave.
  • The video is produced by a professional team with access to modern equipement, a lot of time is spend to produce this.
  • It looks the soldiers are casted to play a role in a movie, they all act the same and are carefully instructed by the director of the video: this are experienced professionals with probably a Western Europe background at work knowing all about journalism, productions of video’s, IT and social media.
  • The storyboard of the video could have come from a James Bond movie where the bad guys have captured a prisoner and want to punish him just like the in the cage in Francis Ford Coppola’s movies ‘Apocalypse Now’.
  • The stage was professional setup: a cage produced, the ground flattened and a bulldozer arranged, this all to create the maximum effect.

There was a long time between the execution took place and the release of the video on the internet, probably weeks. At the moment the Jordan government wanted proof of the pilot still being alive the negotiations stopped, the execution had already taken place.

What does this tell us about IS?

  1. From a branding point of view IS is not in the build-up phase anymore but they are now entering the consolidation phase, it’s not the first generation of IS soldiers with focus on the realization of an Islamic State but it are now the marketing an IT guys who are in the lead and who have the task to expand the business by using social media as a weapon.
  2. The fact that it took so long to bring the movie out could have two reasons: 1) they were negotiating with Jordan on the exchange of prisoners, 2) they were internally not aligned about the content and release of the video. I think it probably was the last one because until now IS never negotiated successful.
  3. What is different compared with earlier executions is that these were based on ruling according to Sharia law, this is probably not the cases with this last execution seen the discussions on the justification of this execution according to the Coran and Islamic law in countries surrounding IS, have they gone one step to far?
  4. This video was released by the social media guys, most of them coming from Western Europe countries, not the religious establishment from IS coming from Syria itself, their voice has not heard for a long time. In Iran, when the Ayatollahs came into power, it were always the religous leaders who had the final say about important religious issues or when the Coran needed to be explained or interpreted, not the cowboys with the guns and mobile phones.
  5. Just like the gap between business and technology in enterprises there is now a gap between IS members with a Western Europe background and the local religous community.

My conclusions.

  1. IS is losing momentum. They are not expanding anymore but loosing terrain and are bombed away by the international coalition and also have strong competition from Al Quada coming back as competitor regarding media attention. As every new organisation they come, after the initial success, in a new phase where they not only have to focus on the external world but also need to spend much attention on internal issues like the question how to control your own people and stop them from leaving the organisation.
  2. IS is having big internal problems. I’m afraid we can expect more of this video’s as long as the IT department is in control over the social media strategy dominated by IS members with a western background. Best option for us would be when we receive a video from their religious leader condemning the last execution because it can not be justified by Sharia law.imagesR3VO7KMT

My recommendation: develop a counter social media strategy!

In the war room off the international coalition staff is looking at satellite images and send drones in once a target found, IS probably has a war room also but they are probably looking at traffic on social media. This war will not be won on the ground or by drones but is the first war which will be won by the strategic use of propoganda now meanly driven by the use of social media. The target is not territory but focussing messages on target groups and the masses of potential followers in a lot of countries. We need a clear counter social media strategy for this and it’s not enough to give only a briefing after next execution that we will ‘investigate if this a real execution’. It’s not enough to only monitor the internet, close sites down and delete posts, social media should also be used to broadcast clear messages. We need to be more in control on the strategic use of social media, set the agenda ourselves and communicate our own messages.